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Fils d'un  major  devenu ingénieur ferroviaire, James McNeill Whistler passa deux ans à West Point sans succès. Il se plaisait à raconter que  s'il n'était pas devenu général, c'était à cause de son échec à un examen de chimie. Ses talents artistiques furent néanmoins repérés par le professeur de dessin de l'académie militaire et il put entrer en 1854 sur sa recommandation à l'U.S. Coast Survey, chargé d'établir une cartographie  des côtes à l'usage des marins.

Employé au service du dessin topographique, où il ne fit pas vraiment preuve d'une grande rigueur mathématique, il fut ensuite transféré au service de la gravure. Après un premier essai, il élabora cette gravure de l'île d'Anacapa mais, passant outre toutes les conventions de représentation qui prévalaient, il ne put s'empêcher d'ajouter plusieurs groupes de mouettes en vol et prit un soin maniaque à individualiser chaque brin d'herbe en haut de la falaise balayée par le vent.



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Il fut congédié peu après. Sans doute à cause de ses libertés artistiques mais aussi en raison de sa nonchalance  roublarde (il avait fait l'achat de deux chapeaux identiques pour pouvoir en laisser un accroché dans son bureau, afin de rassurer ses supérieurs sur sa présence, tandis qu'il se gobergeait à la taverne du coin). 

Les mouettes furent bien vite effacées des cartes maritimes. Lui-même finit par bannir tout souci du détail de sa peinture.





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Une partie du ciel du Nocturne in Black and Gold, Falling Rocket, Detroit Institute of Arts